Nació en 1946 en Winchester (Virginia, Estados Unidos), un pueblo perdido en la América profunda. Luego de su paso por la Marina, se convirtió en un activista contra la guerra de Vietnam, vivió en comunidades hippies y se convirtió al marxismo y al budismo. Durante 30 años trabajó como periodista en diferentes diarios y revistas locales hasta que un día decidió regresar al pueblo pobre donde había nacido y escribir una primera crónica donde contaba las tristes vidas de sus vecinos.

La subió a un blog sin saber muy bien si había alguien al otro lado y, de un día para el otro se encontró con que tenía más de 150.000 lectores. "Soy indudablemente, un producto de internet", aseguró. Convertido en uno de los blogueros más leídos de su país, publicó ensayos en su propio sitio web (http://wwwjoebageant.com) y escribió un segundo libro: Rainbow Pie: A Redneck Memoir, que no ha sido traducido al español. Crónicas de la América Profunda, su primer libro, agotó en Estados Unidos 30.000 ejemplares en dos semanas y se convirtió en un éxito de venta. En el sitio web del autor, el 27 de marzo de 2011, se anunció que el día anterior había muerto luego de una "vida vibrante" y una lucha de cuatro meses contra el cáncer.